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目標「毎年2けた勝利」/阪神・秋山拓巳

2010/11/05 11:15

 丸亀の野球少年から虎党期待の一番星に―。プロ野球・阪神の秋山拓巳投手(19)は今季、高卒ルーキーながら1軍デビューを果たし、充実のシーズンを終えた。香川県丸亀市生まれで愛媛・西条高から昨秋のドラフトで阪神入り。中日、巨人との優勝争いで盛り上がる終盤に頭角を現し、完封を含む4勝を挙げてその名を全国へとどろかせた。来季の大きな飛躍はなるか。高知県安芸市で1日に始まった秋季キャンプで汗を流す期待のホープを直撃した。
(運動部・宮川豪介)

 父親の仕事の都合で引っ越すまで丸亀市で育った。3歳のころから父親とキャッチボールを始め、小学校入学と同時に地元の軟式野球チーム「今津スポーツ少年団」へ入団。当時から体は大きく、2年生の時に5年生の試合に交じって出場した逸話を持つほどだ。

 3年生の5月に愛媛県西条市へ移り住み、硬式野球クラブに入った。それが大きな転機。「あのころはピッチャーが嫌だったが、体が大きいって理由でやらされた」。もともと球は速く、対戦相手を抑えていくうちに、「ちょっとずつ楽しくなっていった」という。

 それからは投手一本。中学時代も硬式野球を続け、日本代表として世界大会へ出場した。小・中学時代をともにした仲間と西条高へ進み、つかみ取った栄光は知っての通り。特に恵まれた体を生かした打棒は世間を騒がせ、「伊予のゴジラ」の異名を取った。

   ◆   ◆

 秋山の名前を一気に全国区に押し上げたのは高校2年、2008年の秋の四国大会。愛媛1位代表として臨んだ西条高は、秋山の投打にわたる活躍で20年ぶりの優勝を飾る。

 大会では準々決勝で丸亀、準決勝で高松商と香川県勢を連破。事実上の甲子園切符を懸けた高松商戦は5回無安打の快投を見せ、さらにバックスクリーン直撃の衝撃的な満塁本塁打を放った。

 「あの時は甲子園しか考えていなかった。香川のチームに特別な意識はなく、優勝という結果だけで良かった」。素っ気なく振り返る一方、「丸亀には(エースの山地聡介選手ら)小学校の同級生がいた。みんな頑張っている。それが分かったのはとてもうれしかった」。翌春の選抜大会、夏の全国選手権と連続で甲子園の土を踏んだ。

   ◆   ◆

 「プロ1年目の今季は1軍へ昇格するのが目標だった。先発で、しかも4勝もできて。それを考えれば満足かな」

 8月21日、東京ドームでの巨人戦。1軍初登板で先発した秋山は交代を告げられてベンチへ戻ると、逆転を許した悔しさで186センチ、92キロの巨体をかがめた。優勝争いのまっただ中。阪神の高卒ルーキーの先発は10年ぶりというだけでも重圧は計り知れない。プロの洗礼を受けた。

 ところが、1週間後の28日には初白星を挙げ、9月12日のヤクルト戦(甲子園)で無四球完封を果たす。「ドラフト前は打者として評価してくれる球団もあったけど、それは正直うれしくなかった。今はその気持ちに向き合っている」。投手として通用するところを早く証明したかった。

 いずれも高卒ルーキーでは球団24年ぶりの快挙となった。台所事情が苦しかったことも重なり、スポーツ紙には「虎に待望の救世主誕生」などと書き立てられた。

   ◆   ◆

 チームはレギュラーシーズンで2位。クライマックスシリーズの第1ステージで巨人に敗れ、今季の公式戦は終わった。自身はルーキーイヤーに確かな手応えをつかんだが、「(負け投手となった)最後の2試合は自分の体力のなさを感じた」。課題も残った。

 心機一転、1日に始まった秋季キャンプは、先発として1年間投げ抜く体力、筋力の強化を目標に掲げる。もっぱら走り込み、投げ込み、基礎トレーニングを繰り返す毎日。見守るファンから多くの期待と注目を集める中、施設内を精力的に動き回っている。

 来季の目標は「開幕1軍」ときっぱり。「香川の人たちも含め、多くの人に愛される選手を目指したい。1年間、先発ローテーションを守り、毎年2けた勝てる投手になりたい」。今はどん欲に前へ突き進むだけだ。

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